沙漠 

丝绸之路上的沙漠
撒哈拉沙漠

沙漠,亦作砂漠,全称沙质荒漠(英語:Desert),是地球乾燥氣候影響下所產生的地貌,約佔地球陸地整體面積的21%。沙漠地區一般年平均降雨量低於250毫米(mm),被沙質土壤所覆蓋,植被稀疏。它因地表徑流稀少,在明顯的風力作用下擁有獨特的地勢。因沙漠荒涼無生命,也有“荒漠”之稱。

沙漠是由風化過程形成的,因為晝夜之間的巨大溫度變化對岩石施加了壓力,從而使岩石碎裂。雖然沙漠很少下雨,但偶爾會有傾盆大雨導致山洪暴發。落在熱岩石上的雨水會導致它們破碎,散落在沙漠地面上的碎片和碎石會被風進一步侵蝕。這會吸收沙塵顆粒,這些顆粒會在空氣中停留很長時間——有時會導致沙塵暴的形成,風吹沙粒撞擊其路徑上的任何固體物體都會磨損表面。岩石被磨平,風將沙子分類成均勻的沉積物。穀物最終變成平坦的沙層或在滾滾的沙丘中堆得很高。其他沙漠是平坦的多石平原,所有精細物質都已被風吹走,地表由光滑的石頭鑲嵌而成,通常形成沙漠路面,幾乎沒有進一步的侵蝕發生。其他沙漠特徵包括岩石露頭、裸露的基岩和曾經被流水沉積的粘土。可能會形成臨時湖泊和鹽田水蒸發後可能會留下。可能有地下水源,以泉水和含水層滲漏的形式存在。在發現這些的地方,就會出現綠洲

生活在沙漠中的動植物需要特殊的適應能力才能在惡劣的環境中生存。植物往往堅韌而結實,葉子小或沒有葉子,表皮防水,並且通常有刺以阻止食草動物。一些一年生植物在降雨後的幾周內發芽、開花和死亡,而其他長壽植物可以存活數年,並具有能夠吸收地下水分的深根系。動物需要保持涼爽並找到足夠的食物和水才能生存。許多是夜間活動的,在白天最熱的時候呆在陰涼處或地下。他們傾向於有效地保存水,從食物中提取大部分需求並濃縮尿液. 有些動物長期處於休眠狀態,準備在罕見的降雨期間再次活躍起來。然後,當條件有利時, 它們會迅速繁殖,然後返回休眠狀態。

幾千年來,人們一直在沙漠和周圍的半乾旱地區艱難生存。游牧民族將他們的羊群和牛群轉移到任何可以放牧的地方,而綠洲則為更安定的生活方式提供了機會。半乾旱地區的耕作加劇了土壤侵蝕,是荒漠化加劇的原因之一。在灌溉的幫助下,沙漠耕作成為可能,加利福尼亞州的帝王谷提供了一個例子,說明以前貧瘠的土地如何通過從外部水源進口水來生產。許多貿易路線穿越沙漠,尤其是穿越撒哈拉沙漠,傳統上被運載鹽、黃金、象牙和其他貨物的駱駝商隊。大量奴隸也被帶往北方穿越撒哈拉沙漠。一些礦物開採也在沙漠中進行,不間斷的陽光為捕獲大量太陽能提供了潛力。




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